Epidemija je nagla pojava zarazne bolesti među većim brojem stanovnika određenoga područja. Kad se epidemija naglo proširi na više država ili kontinenata, naziva se pandemija. No zašto su epidemije u povijesti odigrale značajnu ulogu i kako dovode do ozbiljnih posljedica u društvu? Koje su epidemije ostavile najveći trag u kulturnom pamćenju i o čemu ovise? U Hrvatskoj enciklopediji na jednome su mjestu okupljene vrijedne povijesne i medicinske činjenice o epidemijama i njihovoj društvenoj percepciji.

Riječ epidemija korijene vuče iz grčke riječi ἐπıδημία koja označava boravak na jednome mjestu. Povijesni podatci govore o strahovitim razmjerima stradanja tijekom najsmrtonosnijih širenja bolesti. Od Atenske kuge u V. st. pr. Kr. umrla je približno četvrtina Atenjana, a Antoninska kuga u II. st. pokosila je oko pet milijuna stanovnika Rimskoga Carstva. Velike boginje, bubonska kuga, pjegavi tifus, plućna kuga, hemoragijska groznica i mnoge druge zarazne bolesti uspijevale su zaustaviti ratne sukobe i mijenjati društvena uređenja, ali su poticale i rast nesnošljivosti među određenim vjerskim i društvenim skupinama.

Prošlo su stoljeće obilježile dvije velike epidemije. Na početku stoljeća španjolska gripa usmrtila je više desetaka milijuna ljudi diljem svijeta, a potkraj stoljeća pojavila se epidemija AIDS-a koja je do danas odnijela više od 30 milijuna života. Iako je bolest pod kontrolom, u Africi je HIV još uvijek velika prijetnja.

Jedna od posljedica mnogobrojnih epidemija tijekom srednjega vijeka jest i provođenje postupka odvajanja osoba radi zaštite od širenja zaraznih bolesti. Nakon velike pandemije kuge koja je harala Europom, pojedini su europski gradovi obustavljali trgovinu i provodili karantenu. Dubrovnik je prvi grad u svijetu koji je 1377. uveo karantenu bez prekida trgovine. Na našem su području nastala još dva karantenska sustava. U Dalmaciji je pod mletačkom upravom u XVI. st. uspostavljen karantenski sustav sa središnjim lazaretom u Splitu (na slici dolje), a austrijska uprava osnovala je sanitarni kordon Vojne krajine.